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숨진 의원 부른 바이든… 또 건강이상설

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입력 :ㅣ 수정 : 2022-09-29 23:15 미국·중남미 섹션 목록 확대 축소 인쇄

백악관 “그리워한 것” 해명 진땀

조 바이든 캐리커처

▲ 조 바이든 캐리커처

조 바이든(얼굴) 미국 대통령이 28일(현지시간) 백악관 행사에서 최근 교통사고로 숨진 하원의원을 찾는 해프닝이 벌어졌다. 백악관 측은 부랴부랴 해명에 나섰지만 정치권 안팎에서 바이든 대통령의 잇단 말실수 등을 지적하며 ‘건강 이상설’이 재점화되고 있다.

바이든 대통령은 이날 오전 기아·영양·보건 콘퍼런스 연설에서 해당 정책에 대한 초당적 지원을 거론하며 “재키 월러스키 하원의원 등을 비롯해 여기 있는 모든 사람에게 고맙다고 말하고 싶다”고 말했다. 이어 월러스키 의원을 행사장에서 찾는 듯 두리번대다 청중을 향해 “재키, 여기 있나요? 재키 어디 있나요?”라고 물었다. 바이든 대통령이 거론한 월러스키 의원은 지난 8월 3일 지역구 인디애나주를 방문하고 귀가하다 교통사고로 숨졌다. 특히 바이든 대통령 부부가 당시 애도 성명을 발표하고 조기 게양도 지시한 바 있다.

이후 백악관 브리핑에서 고령인 바이든 대통령의 건강에 문제가 있는 것 아니냐는 취지의 질문이 쏟아지자 캐린 장피에르 대변인은 “월러스키 의원을 기리는 법안 서명 행사가 30일에 있을 예정이라 대통령 마음 가장 위에 그가 있었던 탓”이라고 진화에 나섰다. 하지만 또 다른 기자는 “그렇다면 왜 대통령이 행사장에서 그녀를 찾았느냐”고 반문하기도 했다.

1942년생인 바이든 대통령의 말실수는 이번이 처음이 아니다. 지난 4월 연설 직후에는 허공을 향해 혼자 손을 내밀고 악수하는 듯한 장면이 카메라에 잡혀 논란이 됐다. 7월 중동 순방에서도 “홀로코스트 공포를 기억해야 한다”고 말하던 중 공포(horror)를 영광(honor)으로 언급하는 등 크고 작은 말실수를 해 정치권에서 ‘치매설’을 제기하기도 했다.



백민경 기자
2022-09-30 10면
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